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  infox PRIMATES


︎ Descendons-nous du singe ?



︎Famille des hominidés actuels

Si l’on croit que nous ne sommes pas des singes, qu’un babouin ou un gorille ou tout autre singe serait moins évolué que nous, qu’il ressemblerait à nos ancêtres ou qu’il deviendrait plus proche d’un humain avec le temps, alors il s’agit d’idées bien érronées.
Sinon, puisque nous sommes des singes (= primates), alors évidemment nos ancêtres étaient des singes aussi. A commencer par nos parents (2 grands singes) jusqu’aux plus ou moins lointains primates désormais éteints. 

Cela comme tous les autres singes avec qui nous partageons des ancêtres communs, plus ou moins éloignés, sachant que les plus proches sont éteints (Homo sp., Australopithecus, Sahelanthropus, etc.).

Mais dit-on qu’un macaque descend du singe ? Rarement, car, lui, nous l’assimilons à un singe, ce que nous avons toujours du mal à faire nous concernant. 


Cette expression souvent maladroite et dénigrante pour les humains aux yeux de certaines personnes, date de l’époque où nous ne nous assimilions pas complètement aux “singes”. Epoque où Charles Darwin a exposé la théorie de l’évolution (1859). Mal interprétée à une période encore très attachée à une création divine, cette théorie nous a appris que les humains et les autres êtres vivants sont apparentés, qu’ils partagent tous des ancêtres communs.
Depuis, l’humain a été remis à sa place au milieu du vivant, apparenté de près à environ 270 autres espèces de primates. Et plus précisément, l’humain est rangé dans la famille des hominidés avec 6 ou 7 autres espèces appelées parfois “grands singes” : 2 ou 3 orangs-outangs, 2 gorilles et 2 chimpanzés.

Ainsi, dire qu’un singe descend du singe sonne un peu bizarre, ou trop évident ? Mais en tout cas les singes actuels ne sont pas nos ancêtres. Avec eux, nous partageons d’anciens ancêtres, des singes archaïques, eux-mêmes issus de mammifères archaïques, eux-mêmes... etc. Et notre dernier ancêtre commun avec les chimpanzés aurait plus de 6 millions d’années.

Les singes sont donc à la fois nous, des cousins et des ancêtres disparus. Une formule plus appropriée serait-elle “nous descendons de primates éteints” ?

L’ambiguité viendrait aussi du fait que nous séparons parfois les termes singes, grands singes et humains. Tous primates.

De plus, tous les autres singes ont évolué, comme nous, mais vers des formes différentes. Certains ont évolué vers des mandrills, des babouins, des gorilles et d’autres des humains.





Évoluer ?


C’est le terme « évoluer » qui est souvent trompeur. On lui attribue une valeur. Or, en biologie de l’évolution, il n’en a pas. Evoluer signifie que les êtres vivants se « transforment » ou se « modifient » plus ou moins lentement, en mutant au hasard lors de la reproduction, ce qui est plus neutre.
Fabriquer des smartphones, écrire un livre ou peindre un tableau ne signifie pas que l’on est plus “évolué”, mais simplement que nos capacités cognitives nous le permettent. Et encore, tous les humains (dont moi) ne sont pas capables de fabriquer un smartphone ou de peindre ! Ainsi, comme tous les êtres vivants, nous avons nos capacités propres.

Nous sommes donc tous des singes évolués, et nous partageons des ancêtres communs avec les autres. Et d’ailleurs l’animal le plus proche des chimpanzés sur Terre est… les humains, et non les gorilles ou d’autres singes.

Dans d’autres cultures, il n’y a pas toujours cette séparation culturelle entre le vivant et les hommes, tous issus de la Terre, chacun avec ses aptitudes et son apparence. 



Nous sommes un être vivant unique, au milieu de millions d’autres, tout autant uniques. Penser que nous sommes plus « évolués » est une notion (valeur) subjective et personnelle, qui n’engage que celui qui le pense, mais qui n’a aucune valeur biologique. Et d’ailleurs pour des babouins, par exemple, les animaux les plus évolués sur Terre sont... les babouins, évidemment ! ︎

Voilà un bon sujet pour introduire ou réaliser une activité autour des autres animaux, en animation ou autour d’un dîner de famille : sommes-nous et descendons-nous de singes (spoiler alert : oui) ? 


Source illustration


Aller plus loin 


Grands singes et autres hominidés 
De l’origine des espèces 
Les idées fausses sur la théorie de l'évolution
Outils pédagogiques « grands singes » 
Dieu descend-il du singe ? (Jacques Pierre, La tribune des athées n°151)

[Vidéo] La sélection naturelle, un concept audacieux / Guillaume Lecointre



Photos © Jean-Michel Krief et MHNH et Wikipedia Hominidés

Textes François Lasserre à améliorer, utiliser, partager... WIP !